.@alison_c_abbott @NatureNews ::: La ‘MÁQUINA del TIEMPO’ reconstruye las #redes #sociales de la antigua #Venecia.

El #proyecto de #aprendizaje_automático analizará 1.000 años de #mapas
y #manuscritos de la edad de oro de la #ciudad #flotante.
Una #máquina del #tiempo #virtual para #Venecia.

A solo unos metros de las multitudes de turistas que recorren las concurridas plazas de Venecia, el silencio dentro de Santa Maria Gloriosa dei Frari es tan profundo que duele los oídos. Los archiveros estatales se hicieron cargo de este convento del siglo XIV, pero son tan estudiosos como los hermanos franciscanos que vivieron aquí, ya que cuidan los registros históricos que llenan unos 80 kilómetros de estanterías en su interior. Ahora, un grupo de científicos cargados de equipos de alta tecnología está agitando las cosas en estas pilas sagradas.

La historia pesa mucho en el Frari, y al informático Frédéric Kaplan le gusta así. Tiene la ambición de capturar más de 1.000 años de registros en forma digital dinámica, que abarque la era gloriosa de la República Más Serena de Venecia. El proyecto, que él llama la Máquina del Tiempo de Venecia, escaneará documentos que incluyen mapas, monografías, manuscritos y partituras. Promete no solo abrir montones de historia oculta a los académicos, sino también permitir a los investigadores buscar y hacer referencias cruzadas de la información, gracias a los avances en las tecnologías de aprendizaje automático.

Si tiene éxito, allanará el camino para un proyecto aún más ambicioso para vincular máquinas del tiempo similares en los centros históricos de cultura y comercio de Europa, revelando con un detalle sin precedentes cómo las redes sociales, el comercio y el conocimiento se han desarrollado durante siglos en todo el continente. Serviría como Google y Facebook durante generaciones pasadas, dice Kaplan, quien dirige el Laboratorio de Humanidades Digitales en el Instituto Federal Suizo de Tecnología en Lausana (EPFL).

Si bien en la década anterior se han visto muchos proyectos de humanidades digitales que escanean, anotan e indexan manuscritos, este destaca por su ambiciosa escala y las nuevas tecnologías que espera utilizar: desde escáneres de última generación que incluso podrían leer libros sin abrir, hasta algoritmos adaptables que convertirán documentos escritos a mano en texto digital con capacidad de búsqueda.

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Se podrían usar mil años de material de archivo histórico en Venecia para crear una especie de máquina del tiempo virtual para la ciudad.

La bendición para la erudición debería extenderse mucho más allá de los historiadores. Los economistas y epidemiólogos, por ejemplo, están ansiosos por acceder a los registros escritos que dejaron decenas de miles de ciudadanos comunes, que podrían revelar cómo se desarrollaron los mercados financieros o cómo se propagaron enfermedades como la peste. “Estamos en un estado de entusiasmo electrizante sobre las posibilidades”, dice Lorraine Daston, directora del Instituto Max Planck de Historia de la Ciencia en Berlín. « Estoy prácticamente salivando ».

La República Serena

Venecia es la ciudad perfecta para el experimento debido a su gran cantidad de documentación históricamente importante y bien ordenada. Fue fundada en el siglo V d.C. por ciudadanos del imperio romano que escapaban de los invasores bárbaros del norte. Sus inhóspitas lagunas proporcionaban una protección muy necesaria y su ubicación en el extremo norte del mar Adriático también tenía ventajas estratégicas. Pronto se convirtió en el centro comercial más importante entre Europa occidental y el este, aportándole riquezas y poder.

A medida que el imperio de Venecia crecía, desarrolló sistemas administrativos que registraban grandes cantidades de información: quién vivía dónde, los detalles de cada barco que entraba o salía del puerto, cada alteración hecha a los edificios o canales. La banca moderna se inventó en Rialto, uno de los barrios más antiguos de Venecia, y los notarios registraban todos los intercambios comerciales y transacciones financieras.

Fundamentalmente, esos registros sobrevivieron a través de siglos turbulentos. Mientras que el resto de Europa se vio sacudida por sus monarcas en guerra perpetua, desde el siglo VIII en adelante Venecia comenzó a convertirse en una república estable que proporcionó la paz y el orden necesarios para que floreciera el comercio. En muchos sentidos, fue una democracia modelo. El pueblo eligió a un líder, el dux, apoyado por varios consejos, cuyos miembros también solían ser elegidos. El gobierno era secular, pero en su mayor parte coexistía tolerantemente con la religión.

« Estamos en un estado de entusiasmo electrizado sobre las posibilidades ».

El emperador francés Napoleón Bonaparte puso fin a la República Serena en 1797. De camino a Viena, durante su intento de conquistar el Imperio Austro-Húngaro, declaró que el gobierno secular y democrático de Venecia era una forma de autocracia y que la ciudad era un enemigo. de la revolución. Obligó a la república a disolverse. En 1815, el antiguo Frari se convirtió en el Archivo del Estado de Venecia.

Durante las siguientes décadas, todos los documentos administrativos estatales, incluidos los registros de defunción, se transfirieron allí, junto con registros médicos, registros notariales, mapas y planos arquitectónicos, registros de patentes y una miscelánea de otra documentación, algunos de otros lugares de Italia. Particularmente significativos son los informes de los embajadores de la Europa más amplia y del Imperio Otomano, que brindan una fuente única de información detallada sobre la vida diaria. “Los embajadores venecianos eran los viajeros más observadores, entrenados para averiguar cosas como qué se descargaba en los muelles o cómo era un príncipe u otro alto nivel como persona”, dice Daston. « Sus informes estaban llenos de chismes e intrigas ».

La mayor parte del archivo, escrito predominantemente en latín o en dialecto veneciano, nunca ha sido leído por historiadores modernos. Ahora todo se incorporará sistemáticamente a la máquina del tiempo de Venecia, junto con fuentes de datos menos convencionales, como pinturas y registros de viajeros.

Nacimiento de una carrera

Kaplan ha dedicado su carrera a la aplicación de la inteligencia artificial (IA) en humanidades, principalmente en lingüística. Ha modelado la evolución del lenguaje, por ejemplo, utilizando inteligencia artificial para buscar patrones de palabras y frases en siglos de informes de periódicos. Pero siempre había anhelado aplicar estas técnicas para construir una máquina del tiempo en una ciudad europea con un par de siglos de archivos. Primero pensó en París, Ámsterdam o Ginebra, Suiza. Pero cuando los rectores de la EPFL y la Universidad Ca’Foscari de Venecia decidieron colaborar y solicitaron ideas, de inmediato se ofreció a desarrollar su idea de máquina del tiempo para Venecia. Recuerda vívidamente la primera vez que ingresó a los archivos, en 2012. El tiempo se detiene en el laberinto de más de 300 habitaciones, que no tienen aire acondicionado ni calefacción. En invierno son terriblemente fríos, en verano sofocantemente caluroso. Los frágiles documentos están apilados desde el suelo hasta el techo, y ocasionales hojuelas de papel amarillento caen de sus bordes. “Me sentí completamente abrumado”, dice. « Al ver cómo se ve un archivo de mil años, sabiendo que la mayor parte no estaba disponible, supe que teníamos que hacerlo ».

Cuando el proyecto se lanzó oficialmente en 2012, Kaplan sabía que exigía mucho más que su destreza computacional. Se necesitarían historiadores para anotar los manuscritos, para proporcionar el contexto necesario para el manejo de datos. Pueden señalar el papel de cada persona mencionada en un contrato para aclarar exactamente quién fue el destinatario, por ejemplo, o evaluar la confiabilidad de una fuente de información en particular. También se necesitarían archiveros, por su profundo conocimiento de la inmensa colección de documentos.

Santuario de Hillary / EPFL / Archivio di Stato
La máquina del tiempo de Venecia puede vincular a ciudadanos y empresas con mapas históricos de Venecia, como esta vista de la ciudad del siglo XVI.

Así que contrató como su codirectora Isabella di Lenardo, una historiadora formada en Venecia que ahora está en EPFL. Ella no dudó: « Era lo que había estado esperando toda mi vida ». Los archiveros del estado de Venecia, acostumbrados a las viejas formas de tutela, tardaron un poco más en aceptar la idea, pero en un año se convirtieron en socios de pleno derecho.

La colaboración interdisciplinaria comenzó inmediatamente a cosechar el tipo de conocimiento de archivo oscuro que tiende a no penetrar en el mundo exterior. Por ejemplo, aunque los informes de embajadores son una fuente de detalles particularmente rica, a menudo se escribieron en código para mantener los mensajes en secreto, una fuente de frustración para los historiadores. Sin embargo, una conversación casual entre los miembros del equipo llevó al descubrimiento fortuito de un pequeño libro del siglo XVI llamado Libro de le cifre , que proporcionaba el código de cifrado para algunos informes de embajadores venecianos. Los historiadores se preparan ahora con entusiasmo para decodificar sus secretos.

Historial de escaneo

Incluso antes de que llegara la Máquina del Tiempo de Venecia, los Archivos del Estado habían iniciado un proyecto de digitalización financiado por el Ministerio de Patrimonio Cultural italiano. En 2006, un enorme escáner especialmente diseñado comenzó a digitalizar el valioso almacén del archivo de más de 3.000 mapas de ciudades italianas, incluidos muchos encargados por Napoleón. Estos mapas « catastrales » delinean los límites de la propiedad y registran la propiedad de pequeñas parcelas de tierra; algunos de los documentos miden hasta 4 metros por 7 metros.

Venice Time Machine ha acelerado este proceso, incorporando otros escáneres de alta velocidad de última generación especialmente adaptados para el proyecto. Incluyen uno con un brazo robótico para pasar las páginas de los libros y un imponente escáner rotatorio con un plato giratorio de 2 metros de ancho que permite a los técnicos colocados en lados opuestos alimentarlo con varios documentos de tamaño A3 al mismo tiempo. Estos escáneres ahora forman una tubería que produce varios miles de imágenes de alta definición por hora, alimentando terabytes de información a servidores en Venecia para almacenamiento a largo plazo, y a Lausana, donde computadoras de alto rendimiento transforman las imágenes en texto digital listo para anotación.

La lectura automática de manuscritos antiguos es un gran desafío. El software estándar de reconocimiento de caracteres permite que los libros impresos se lean letra por letra a pesar de las variaciones en las fuentes y, por lo tanto, se pueden buscar. Pero esto no funciona para los manuscritos, donde las formas de las letras individuales pueden variar enormemente entre escribas y pueden evolucionar con el tiempo. Se están desarrollando varios enfoques para resolver el problema en una colaboración de la Unión Europea llamada Reconocimiento y Enriquecimiento de Documentos de Archivo (READ). Kaplan, miembro de la colaboración, actualmente está aplicando su enfoque preferido a la máquina del tiempo de Venecia, utilizando el aprendizaje automático para reconocer las formas de palabras completas.

El aprendizaje automático se basa en algoritmos que modifican sus propias reglas y comportamiento a medida que recolectan ejemplos de conjuntos de datos, perfeccionando sus habilidades con cada nueva experiencia. Los algoritmos de la máquina del tiempo están diseñados para analizar la estructura del texto escrito y extraer formas gráficas que parecen similares, formando un vínculo entre ellas (ver ‘ Historial de piratería ‘). Eso permite a un usuario encontrar un nombre en un documento y luego pedirle al sistema que revele dónde aparece el mismo nombre en todos los demás manuscritos de la base de datos.

En la próxima década, estos escáneres podrían unirse a un instrumento que lee libros sin siquiera abrirlos. Ahora que se está desarrollando en la EPFL, el concepto se basa en las técnicas de exploración de tomografía computarizada (TC) utilizadas en medicina, donde las imágenes de rayos X tomadas en diferentes ángulos crean una imagen en 3D del interior de un cuerpo, corte por corte. Los científicos de EPFL están investigando la composición de tintas antiguas para identificar moléculas que podrían actuar como agentes de contraste de rayos X. “Pueden pasar más de cinco años antes de que el escáner de tomografía pueda ponerse en funcionamiento”, dice Kaplan. Pero ofrecería enormes ventajas: podría escanear libros mucho más rápido, sondear volúmenes delicados sin daños y acceder a los cientos de miles de frágiles testamentos sellados en los archivos de Venecia que se destruirían si se abrieran.

Redes sociales

Incluso mientras estas tecnologías se están desarrollando y refinando, la Máquina del Tiempo de Venecia ya está demostrando cómo puede ayudar a remodelar la comprensión del pasado de los académicos. Las narrativas que llenan los libros de texto de historia generalmente se basan en personajes famosos, porque se sabe mucho más sobre ellos. Sin embargo, la máquina del tiempo estará repleta de la clase de registros mundanos que los administradores estatales de todas partes recopilan rutinariamente para realizar un seguimiento de sus poblaciones. Esto permitirá a los historiadores reconstruir las vidas de cientos de miles de personas comunes (artesanos y tenderos, enviados y comerciantes) y construir narrativas históricas mucho más completas.

Santuario de Hillary / EPFL / Archivio di Stato
Los Archivos del Estado de Venecia contienen documentos que abarcan 1.000 años y llenan 80 kilómetros de estanterías.

El enfoque eficiente de Napoleón hacia la administración estatal ha sido particularmente valioso para el proyecto. Un mapa catastral de Venecia que encargó en 1808 ha proporcionado una columna vertebral de datos confiables, lo que permite a los historiadores agregar un contexto geográfico a un censo de 1740 que enumera a los ciudadanos que poseían y alquilaban propiedades en la ciudad. Combinando esto con información en 3D sobre edificios a partir de pinturas como las de Canaletto, el equipo de la máquina del tiempo ha producido un recorrido animado por Venecia, que muestra qué negocios estaban activos en cada edificio en ese momento. “Puede que Napoleón haya puesto fin a la República de Venecia”, dice Kaplan, “pero para nosotros fue el punto de partida para la recuperación de su historia”.

Kaplan y di Lenardo también han realizado una serie de otras animaciones de Venecia sobre el espacio y el tiempo, que se actualizarán y enriquecerán a medida que ingresen más datos a la máquina. Uno es un video dinámico del desarrollo de Rialto a partir del año 950 d.C. , utilizando diversas fuentes de información en diferentes momentos. La simulación muestra cómo los edificios, y el icónico Puente de Rialto, surgieron entre las marismas, junto con la destrucción periódica del área por incendios y reconstrucciones posteriores.

Otras simulaciones etiquetan edificios en el Rialto con los nombres de empresas familiares o representan las redes sociales que se formaron entre los venecianos y otros en toda Europa. Venice Time Machine asume que existe una conexión entre personas cuyos nombres aparecen en el mismo documento, y esto le permite mostrar a cada persona como un nodo en una red de conexiones. Cuando las mismas personas aparecen en otros documentos, la web comienza a convertirse en una red gigante, al igual que los científicos crean redes sociales a partir de datos de Facebook o Twitter. Esta red debería permitir a los historiadores descubrir detalles sobre la vida de un gran número de personas previamente desconocidas en Venecia y más allá, y su lugar en la sociedad.

Unidades, banca y plaga

Daston cree que la máquina del tiempo podría ayudar a responder una lista casi interminable de preguntas históricas. Por ejemplo, podría mostrar cómo se desarrolló el lenguaje para describir las extrañas especies animales traídas a los muelles de Venecia desde países recién descubiertos, o podría rastrear las trayectorias de estudiosos y científicos mientras deambulaban por Europa.

Su pasión personal es la epistemología de la medición. “Todo el mundo estaba loco por medir el mundo en el siglo XVII, pero las unidades de medida apenas se mencionaban en los siglos XV y XVI”, dice. « Poder realizar búsquedas de palabras clave a lo largo de los siglos podría ayudarnos a comprender cómo se estableció la ciencia de la medición ».

Ese entusiasmo se desborda de la historia a otros campos. El historiador económico Joan Rosés de la London School of Economics and Political Science dice que siglos de datos de búsqueda de notarios en una ciudad tan importante para la historia económica como Venecia “podrían ayudar a cambiar nuestra comprensión de cómo funcionan los mercados financieros”. Gran parte de la teoría económica se desarrolló sin datos concretos, dice, y los economistas que buscan una base de pruebas más sólida se ven obstaculizados por la falta de conjuntos de datos adecuados sobre cosas como las transacciones y el flujo de dinero. Los registros modernos, incluidos los de los bancos, tienen un valor limitado: los datos ya han sido procesados ​​de acuerdo con la teoría económica suscrita por la institución. Los conjuntos de datos históricos son más limpios porque registran un comportamiento intuitivo y sin procesar: simplemente quién vendió qué, por cuánto. Pero los grandes archivos financieros de Europa, como el Archivo Notarial de Cataluña en Barcelona, ​​no están en línea. « Cuando voy al archivo de Barcelona para investigar, puedo leer solo tres documentos al día », dice Rosés, « así que la Máquina del Tiempo de Venecia cambiará las reglas del juego ». Y hay mucho que aprender de las personas que tuvieron problemas económicos. “Puedes deducir muchas cosas estúpidas si solo estudias a personas famosas y exitosas, las únicas personas de las que sabemos mucho”, dice.

« La máquina del tiempo de Venecia cambiará las reglas del juego ».

El epidemiólogo Marcel Salathé de EPFL ya está colaborando con Venice Time Machine, examinando registros que revelan los nombres y ubicaciones de las personas que murieron, a menudo con detalles sobre las circunstancias de su fallecimiento. “Es como una historia clínica electrónica primitiva”, dice. La peste acabó con un tercio de la población de Venecia a mediados del siglo XVII, y Salathé espera descubrir más sobre cómo se propaga la enfermedad. Los brotes todavía ocurren en todo el mundo, pero existen grandes lagunas en los datos sobre su transmisión. La investigación con animales por sí sola no puede llenarlos, y los conjuntos de datos humanos modernos son demasiado pequeños para ayudar, dice.

Kaplan espera que Venecia sea solo un punto de partida. Venice Time Machine se ha postulado, con socios de toda Europa, para convertirse en uno de los próximos programas insignia de mil millones de euros financiados por la Unión Europea. Si gana, creará máquinas del tiempo en otras ciudades con archivos igualmente importantes y los vinculará. A principios de este año, un consorcio de académicos holandeses lanzó Amsterdam Time Machine, aunque aún no ha obtenido fondos. Su coordinadora, Julia Noordegraaf de la Universidad de Ámsterdam, que estudia la historia de las industrias creativas, dice que es “una gran oportunidad para estudiar el tráfico cultural entre Ámsterdam y Venecia durante su edad de oro en el siglo XVII”. También se está discutiendo una máquina del tiempo de París.

Las ambiciones desenfrenadas del proyecto de la máquina del tiempo son una preocupación para algunos investigadores, sobre todo porque muchas de sus tecnologías centrales aún se están desarrollando. « La visión de extender la representación digital a diferentes franjas horarias es absolutamente, evidentemente correcta, pero podría ser mejor desarrollar las cosas más en muchos proyectos diferentes y pequeños », dice Jürgen Renn, pionero y director de humanidades digitales. en el Instituto Max Planck de Historia de la Ciencia.

Sin embargo, Daston sospecha que la máquina del tiempo presagia una nueva era de estudio histórico. “Los historiadores fuimos bautizados con el polvo de los archivos”, dice. « El futuro puede ser diferente ».

Imagen en portada: Corridas de toros en Piazza San Marco de Canaletto y Cimaroli /
DeAgostini / Getty; zetter / Istock / Getty
La Máquina del Tiempo de Venecia transportará a los historiadores
desde la actual Plaza de San Marcos (derecha) al bullicio de la Venecia del siglo XVIII

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Alison Abbott
14 de junio de 2017
https://www.nature.com/news/the-time-machine-reconstructing-ancient-venice-s-social-networks-1.22147?WT.mc_id=TWT_NatureNews&sf88498794=1

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